Tuesday, June 18, 2019

Is there still no place like home?

Is there still no place like home?
By Luis Alberto Fierro (*)

In this essay, I will discuss what home is; what do most people consider home; why some people leave their homelands for another country; how they do or do not integrate into their new societies; how they are linked back to their homelands; and if they can ever go back home.
      1.      What is home?

What is “home”?  Is it where you were born?  Where you currently live?  Where your family lives?  Is it defined by a physical building structure? By a family clan, a community, a village or a nation?
Many of us have grown up in different countries, in different states, different cities. Do we call home the place of our earliest childhood memories? Or where we were married? Where we have had children? Where we were happiest?  Many times, there may be different answers to these questions.
This is fairly subjective; perhaps the first generation of immigrants continue to consider their original homeland “home”, while the second and third generations feel more at home in their new countries.
Which place goes deepest inside you? Where do you feel you belong? Where do you dream of being? If you could be anywhere in the world, where would that be?
Is “home” whatever you carry inside with you?  Is it a physical construction or a sense of belonging?  What do nomads consider home?  Their tents (or, nowadays, perhaps their mobile homes)?  Some retired people also have adopted a nomadic lifestyle and move about in their mobile homes. Is their home what they bring with them?
If you lose your house and all your personal belongings in a natural disaster, does your “home” disappear?  Now that we have digital copies of documents, photographs, videos, and other mementos in the “cloud”, can anywhere with an Internet connection be considered home?

      2.      Where did human beings originate?

Humanity (homo sapiens) originated in Africa; modern humans moved to other continents starting from about 300,000 years ago.
Since then, humans have been constantly on the move; they reached the Western Hemisphere approximately 35,000=40,000 years ago.
Civilizations started to emerge in fertile river valleys, in present day Iraq and Syria, in Egypt, in India, in China. These were the Tigris & Euphrates Valleys, the Nile River Valley, the Indus River Valley, and the Yellow River Valley. Civilizations developed around rivers because their waters provided fresh water, as well as places to hunt and fish. As the rivers flooded, the lands around them became more fertile, enabling the rise of agriculture.
The cycle of flooding (monthly, annual, multi-annual) generated the need for advances in astronomy, mathematics, languages.
The development of agriculture and livestock enabled the creation of the State, of public functions, of a greater division of labor and specialization. This led to forming communities, tribes, and eventually nations.
However, up until the 19th century, the vast majority of the people did not travel more than 50 km from the place they were born. Still today, most people do not travel far from where they were born and tend to marry spouses from the same community.  This is truer for rural communities, peasants, indigenous peoples, who are more “tied” to the land.

      3.      Why do people migrate?

There is increasing migration, both within nations, and at an international level. There are now an estimated 220 million people living in a different country than that in which they were born.
In a few cases, the borders have crossed them as the people have stayed still.  The city of Szczecin (Stettin), for example, has belonged to Poland, the Duchy of Saxony, the Holy Roman Empire, Denmark, the Swedish Empire, the Kingdom of Prussia, the German Empire, and, following World War II, it became part of Poland again.
The collapse of the Soviet Union also led many people to have been born in a city within the Soviet Union, and now live in a city with a different name within a different country, without having ever moved.
Some young people identify more with their cities or regions than with their national states; or, conversely, with the European Union, a multinational institution.
One test of your identity is who you root for in the World Cup of soccer.  Many Mexican-Americans continue to root for Mexico, even when the national team plays against the United States.
International migration has increased in recent centuries. This was fed by improved means of transportation; demand for labor in newly “discovered” or colonized areas; excessive population in other areas.
In addition to voluntary immigration, there was also the forced capture and transportation of slaves, mostly from Africa to the Western Hemisphere.
Many migrants were fleeing persecution in their homelands, due to political, religious, ethnic or other motives; and many others were also compelled to move due to economic conditions in their countries of origin. In the past, many individuals were exiled from their home cities or countries.
According to the UNHCR, the number of forcibly displaced people worldwide reached 65,600,000 at the end of 2016; the highest level since World War II, with a 40 % increase taking place since 2011.
The current high levels of migration are fueled by:
o   Climate change
o   Political and military conflicts
o   Political persecution
o   Persecution due to religion, ethnicity, race.
o   Drug trade, citizen insecurity, high homicide rates
o   Demographic changes

While the total population is starting to fall in countries like Japan, Russia, South Korea, the Baltics, northern Europe; it is still growing in Africa, southern Asia, Central America. The median age is growing in Japan, Italy, Germany
A large senior citizen population will put pressure on social security systems and will also generate demand for care-givers.  This will also likely lead to opening countries to immigration, especially for doctors, nurses, other caregivers.
In most cases (almost all), the socio-economic conditions of the immigrants will improve by moving to “developed” countries. In fact, according to some studies, the global GDP would receive a large boost if there was open emigration.
An article in “The Economist” (July 13, 2017) estimated that the global GDP would nearly double (by $78 billion) if migrants were free to move from developing to developed countries.[1] “Workers become far more productive when they move from a poor country to a rich one. Suddenly, they can join a labour market with ample capital, efficient firms and a predictable legal system.”
Leaving one’s homeland requires courage and resilience. In many cases, migrants will not initially find other people that share their language, religion, customs; although later family members or people from the same communities of origin may follow them to their new land. They will also face a different weather, usually colder and darker (if they move from developing countries to Northern Europe or Canada, for example).

       4.      Can immigrants integrate?

How will these immigrants integrate?  Many will not be of the same race or ethnicity as the majority in the receiving country; many won’t speak the language of their host countries; many won’t be of the same religion as the majority in the receiving country.  This may generate increasing tensions, xenophobia, and even racism.
However, even the recent influx of millions of Venezuelan refugees in neighboring Latin American countries (where they share the language, religion, customs, and for the most part ethnicity and race) has caused stress and tensions.  This despite the fact that in past decades hundreds of thousands of citizens of other countries (Colombia, Ecuador, Portugal, Spain, Italy) emigrated to Venezuela.
The large waves of refugees from Syria, Iraq, Afghanistan, and other countries in conflict has also created stresses in Europe.
There are differences in the “integration” process of immigrants in different countries and cultures.  The integration policies are more effective in the United States, Spain, France; and less effective in northern Europe, East Asia.
Some second-generation immigrants feel alienation, exclusion, and in a few cases even resort to terrorism or religious fundamentalism.
The United States has traditionally been very open to immigrants, despite some occasional countervailing forces (some ethnic groups were banned over the years, including Chinese, Jews and Romani).  However, in the past few years the Trump Administration has made xenophobia and racism part of the official discourse.
In late 2018-early 2019, Trump even shut down the government because Congress would not fund a (physical) wall on the border with Mexico (after he had campaigned on building the wall and forcing the Mexican government to pay for it).
A majority of the US population, however, was opposed to the shutdown, opposed to the wall, and were opposed to scapegoating immigrants. Trump has campaigned on casting immigrants as criminals, rapists, and even terrorists. However, in the US, the foreign-born are only a fifth as likely to be incarcerated as the native-born.
Younger generations tend to be more open, less racist, less xenophobic. Many are multi-ethnic and multi-cultural.
However, de facto segregation by races is still common in the United States, based on school districts, communities, States.
In the US, non-Hispanic whites will become a minority soon (they are already a minority in some States such as California, and among school-age children).
In 2011, non-Hispanic whites accounted for under half of the births in the country, with 49.6% of total births. Between 2042 and 2045, the United States is projected to be a majority minority nation (that is, no single racial/ethnic group will be a majority).
Trumpism / white nationalism (and the so-called right-wing populism in Europe) is a backlash to this trend. White supremacists consider that (non-Hispanic) whites are under siege, that their place in society is being threatened, that there are powerful forces (usually linked to anti-Semitic, “globalist” conspiracy theories) that seek to replace them as the pillars of society.
At the same time, there is increasing numbers of inter-racial marriages and children. Eventually, people will ignore “races”, and will consider themselves part of the human race.
Will this also lead to considering that our “home” is the planet Earth as a whole?

      5.      Children without roots?

The Quechua word “wayrapamuschca” means “child of the wind”.  It was used to refer to illegitimate children, or more generally to people without roots.  However, do people lose their roots if they move to another country? Can they maintain their own culture?  For how many generations?
Will “home” for the second or third generation still be the town/city/country of origin, or will it become the new city or country where they live?
How can different cultures and languages be maintained?  Does it matter if a language is lost? Many indigenous languages and dialects have already been lost.
It is likely there will be increasing “fusion” of cultures and languages.  This can already be seen, for example, in cuisines.  Even before recent trend towards “fusion cuisines”, Peruvian cuisine, for example, integrated European, indigenous, African and Asian elements.
Some cities, such as Toronto, New York and London already are quite a mix of races, ethnicities, cultures, languages, etc. New York, for example, has neighborhoods in which there is a predominance of Puerto Ricans, Dominicans, Italians, Jews, Chinese, Caribbean, among others.  There are 800 languages spoken in New York City, and 36 % of the population are first generation immigrants. Other European groups have mostly integrated by now (Germans, Irish, Russians, etc.).
In the case of adopted, fostered or orphaned children, they may grow up in a family that is very different from their birth parents. Is home for them the house of their adopted/foster parents?

      6.      The Jewish diaspora and new homeland

One particular ethnic group that has suffered persecution and displacement throughout history are the Jewish people.
By the 18th century, most Jews lived in Europe (especially in Poland, Russia and Ukraine). Very few lived in Palestine, and there were communities in several Muslim-majority countries.
With increasing persecution, a significant proportion left Europe for the Western Hemisphere, concentrating in the United States, Canada, Argentina, and some other Latin American countries.
Nearly 6 million Jews were murdered during the holocaust.
In 1947, the United Nations adopted a Partition Plan for Palestine recommending the creation of independent Arab and Jewish states and an internationalized Jerusalem. The plan was accepted by the Jewish Agency but rejected by Arab leaders. The following year, the Jewish Agency declared the independence of the State of Israel, and the subsequent 1948 Arab–Israeli War saw Israel's establishment over most of the former Mandate territory.
Currently, 6 million Jews live in Israel, and between 6 and 10 million live in the United States.
Do some Jews consider Israel to be their “home”, even if they don’t live there?  There is some controversy about the settlements in the West Bank.
      7.      Nomads; the Romani people

There are some cultures which are nomadic.  They carry their belongings with them, on never-ending caravans. The word nomad means “people without fixed habitation”.  There are an estimated 40 million nomads in the world today.

Some are pastoral nomads, and they move about with their livestock, seeking forage for their animals. These types of nomads are common in infertile regions such as steppe, tundra, or ice and sand, where mobility is the most efficient strategy for exploiting scarce resources.

Most nomads travel in groups of families, bands or tribes. These groups are based on kinship and marriage ties or on formal cooperation agreements.

One particular group of nomads are the Romani, also known as gypsies or Roma. They are a traditionally itinerant ethnic group living mostly in Europe and the Americas and originating from the northern Indian subcontinent, from the Rajasthan, Haryana and Punjab regions of modern-day India.

The Romani arrived in Mid-West Asia and Europe around 1,000 years ago.  Both genetic and linguistic studies confirm their origin in present-day India.

There are an estimated 10 million Romani people in Europe. Significant Romani populations are found in the Balkans, in some Central European states, in Spain, France, Russia and Ukraine. Several million more live outside Europe, in particular in the Middle East and in the Americas. 

The countries with the highest estimated Romani population are: Egypt, the United States, Brazil, Spain, Romania, Turkey, France, Bulgaria and Hungary.

They have also suffered persecution, being expelled from several countries in the 15th century, and even ordered to be “put to death” in Switzerland, England and Denmark. They were also hunted and killed in the Netherlands, France, and other countries. During periods of time, Romani immigration has been forbidden (for example, Argentina in 1880 and the United States in 1885).

During World War II, the Nazis embarked on a systematic genocide of the Romani, a process known in Romani as the Porajmos. Romanies were marked for extermination and sentenced to forced labor and imprisonment in concentration camps.  They were often killed on sight, especially by paramilitary death squads on the Eastern Front. The total number of Romani victims has been estimated at between 220,000 and 1,500,000, consequently one of the worst mass killings in history.

In Europe, Romani people are often associated with poverty, and they are accused of high rates of crime and behaviors that are perceived by the rest of the population as being antisocial or inappropriate (including, for example, child marriage). Partly for this reason, discrimination against the Romani people has continued to the present day.

What led the original Romani to leave India?  Where they persecuted or enslaved? Why have they continued to travel, including to the Western Hemisphere?  Where do they consider “home” to be?  In many cases, they have adopted the language, religion and customs of the countries in which they are at (for example, Catholicism in Catholic countries, Islam in Muslim countries). They have also influenced the receiving cultures (through music, clothing, other artistic expressions).

      8.      Leaving the home planet?

In the future, some human beings might move to live on the Moon, Mars, space stations, or even further.  This will likely strengthen the notion of the planet Earth as “home”.  Although it will re-open, on a broader scale, some of these questions.
Another possibility is that contact will eventually be established with extra-terrestrial intelligent life forms; this might also contribute to strengthening the notion of human beings as a single race.

      9.       Can we go back home?

In the end, home is where your loved ones are, regardless of whether it is the place you were born or not.
In some cases, given the greater facilities for travel and communication technologies, people can go back to visit their homelands, or stay in touch via videoconferencing or other electronic tools.
The presence of social networks and videoconference applications also facilitates keeping in touch with family and friends around the world (not only in your country of origin, but also from other places where you have lived, studied, worked, etc.).
In a few cases (e.g., low-lying small island states), the “homelands” will disappear.  In a few others, security conditions can be so dire that it would not be advisable to visit in person (Syria, Afghanistan, Somalia, etc.).
Sometimes, people no longer feel “at home” when they go back to their country of origin, after several years or decade abroad. It is possible that the cities have changed (more traffic, different weather, more insecurity); but it is also possible that the individual has changed and can no longer tolerate certain behaviors that are still commonplace (racism, social exclusion, long lines to obtain certain goods or services, or at public services offices.
Where do people feel “at home”? Is it possible to create a new home in a different country?

(*) This was my entry for the Nine Dots Prize (https://ninedotsprize.org/).  It was a brief summary that was to be expanded into a book.

[1] “A world of free movement would be $78 trillion richer”, The Economist, July 13, 2017. https://www.economist.com/the-world-if/2017/07/13/a-world-of-free-movement-would-be-78-trillion-richer

Tuesday, June 11, 2019

La recesión que se viene (y ya llegó a 20 países)

Por Luis Fierro Carrión (*)

Hay varios indicadores que han encendido ya una alarma roja de que se viene una recesión económica mundial.

Para comenzar, existen ya 9 países que se encuentran en recesión, entre ellos el Ecuador (si nos atenemos a los pronósticos del FMI, de una caída de 0.5 % en 2019).

Según el estudio "Perspectivas Económicas Mundiales" del Banco Mundial, los siguientes países tendrán una contracción económica en el 2019:

Nicaragua                       -5.0
Irán                                 -4.5
Zimbabwe                      -3.1
Guinea Ecuatorial        -2.2
Sudán                             -1.9
Argentina                      -1.2
Turquía                          -1.0
Ecuador                           0.0 (-0.5 % para el FMI)

A ellos se suma Venezuela, para quien ni siquiera hace un pronostico, pero que se estima que continuará su colapso económico. 

Si tomamos en cuenta el PIB per cápita, habría que sumar otra decena de países: Haití, Liberia, Trinidad y Tobago, Líbano, Namibia, Angola, Sudáfrica, Swazilandia o Eswatini, Rusia y Omán.

Varios de los países mencionados atraviesan un fuerte conflicto interno (Venezuela, Nicaragua, Sudan), o enfrentan sanciones internacionales (Irán, Rusia, Venezuela).

Pero otros se ven afectados por la caída de precios de productos primarios de exportación, tal como el petróleo (que afecta a Irán, Sudán, Ecuador, Trinidad y Tobago, Angola, Rusia, entre otros).

El pronóstico global del Banco Mundial es de un crecimiento del 2.6 %, pero esto refleja especialmente las altas tasas de crecimiento económico en China (6.2 %), India (7.5 %) y otros países del Sur de Asia (6.9 %).  Hay otras regiones en las cuales el crecimiento promedio es mínimo:  Medio Oriente y el Norte de África (1.3 %; contracción en términos per cápita), Europa y Asia Central (1.6 %), y América Latina y el Caribe (1.7 %, aunque este promedio excluye a Venezuela - de incluirse, estaríamos ya hablando de un estancamiento).

Considerando que la tasa de crecimiento de la población global es de 1.2 %, el crecimiento mundial per cápita seria de apenas 1.4 %.

En el caso de Europa, la proyección de la Comisión Europea para Italia es de un crecimiento de apenas 0.1 %, y que en Alemania caería a 0.5 %.  Otros indicadores (confianza empresarial, producción industrial) señalan que en estos países ya se inicio una recesión. 

Según el Banco Mundial, "El comercio internacional y la inversión han sido inferiores a lo previsto al inicio del año, y la actividad económica en las principales economías avanzadas, en particular en la zona del euro, y en algunos grandes mercados emergentes y economías en desarrollo ha sido menor de lo que se anticipaba." (http://www.bancomundial.org/es/news/immersive-story/2019/06/04/the-global-economy-heightened-tensions-subdued-growth).

Un indicador de que se viene la recesión es la "inversión de los rendimientos" de los bonos, cuando los bonos de largo plazo tienen una tasa menor a los de menor plazo. Este fenómeno ha llevado a Rabobank a estimar la probabilidad de recesión en 83 %, el nivel mas alto registrado desde 1985 (incluso mayor al registrado antes de las ultimas tres recesiones).

Entre otros factores, se atribuye la posible recesión a:

1.  Caída del comercio internacional, como resultado de las "guerras comerciales" lanzadas por Trump (y la incertidumbre generada por sus políticas erráticas). 
2. Acumulación de deuda, y aumento de la morosidad de los créditos.
3. Impacto de la caída de los precios de productos primarios en países exportadores.
4. Sobre-valoración de mercados de valores frente a promedios históricos (al igual que otros activos, como las viviendas). 
5. Impacto de desastres naturales, en muchos casos exacerbados por el cambio climático (inundaciones, sequías, ciclones, etc.)
6. En alguna medida, el simple hecho de que ya toca una recesión, tras una década de expansión.

"Motivos de particular preocupación son la disminución del crecimiento del comercio mundial, que llegaría al nivel más bajo desde la crisis financiera hace una década, y la caída de la confianza empresarial", dice el mismo estudio del Banco Mundial.

Continua afirmando que "Los elevados niveles de deuda son cada vez más un motivo de preocupación. Muchas economías emergentes y en desarrollo se han endeudado excesivamente y sus reducciones de la deuda pública conseguidas con tanta dificultad antes de la crisis financiera mundial se han revertido. La deuda de las economías emergentes y en desarrollo ha aumentado un promedio de 15 puntos porcentuales, hasta llegar al 51 % del PIB en 2018" (cabe anotar que el endeudamiento publico también ha aumentado en Ecuador, hasta llegar al 49 % del PIB).

Un tema de preocupación, tanto en los países avanzados como en los países en desarrollo, es el menor espacio fiscal y monetario para enfrentar una futura recesión.  Las tasas de interés en los países avanzados ya se encuentra en niveles muy bajos (incluso negativa en algunos países); y en varios países hay elevados niveles de déficit y endeudamiento, que complicarían llevar adelante políticas expansivas.

(*) Economista de la PUCE, posgrados de la Universidad de Oregon y la Universidad de Texas en Austin. Fue funcionario del Banco Interamericano de Desarrollo (BID) de 1997 a 2013, y representante del Ecuador en el Directorio del FMI en 2006. Asesor en temas de financiamiento climático y para el desarrollo. Estas son mis opiniones personales, que no reflejan las de institución alguna.

Thursday, May 2, 2019

¿Por qué la Unión Europea debería ser de relevancia para América Latina y el Caribe?

La última de las 10 publicaciones de la Fundación EU- LAC en cuya edición participé.

“¿Por qué la Unión Europea debería ser de relevancia para América Latina y el Caribe?”

Fundacion EU-LAC
GIGA Institute


Monday, April 15, 2019

Ni desdolarización ni prosperidad – programa de ajuste del Ecuador con el FMI

Ni desdolarización ni prosperidad 

Programa de Ajuste del Ecuador con el FMI

Por Luis Fierro Carrión (*)

            Hace unos días, el Econ. Pablo Dávalos, quien fuera viceministro de Economía de Rafael Correa, y más recientemente candidato a Alcalde de Quito por el movimiento Pachakutik (obtuvo el 1 %), alarmó a la ciudadanía afirmando que la “Carta de Intención” suscrita por las autoridades ecuatorianas en el contexto del programa de financiamiento del Fondo Monetario Internacional (FMI) llevaría a la desdolarización del Ecuador, amén de inducir a la crisis, provocar el desempleo, aumentar la pobreza, concentrar el ingreso, desmantelar al Estado, afectar derechos fundamentales y crear un conflicto social (http://www.iela.ufsc.br/noticia/el-ecuador-y-el-fmi).

            Por su parte, el gobierno ha presentado el programa económico como un “plan para la prosperidad”, carente de dolor, y que, por el contrario, generaría empleo, reduciría la pobreza, impulsaría el crecimiento sostenido, fortalecería la dolarización y más maravillas.  Según un artículo publicado por el propio FMI, en base a una entrevista a la economista Anna Ivanova, “Ecuador ha formulado un nuevo plan económico que tiene por objeto colocar la deuda en una firme trayectoria descendente, generar empleo, proteger a los pobres y a los grupos más vulnerables y apuntalar la lucha contra la corrupción.” (https://www.imf.org/es/News/Articles/2019/03/20/NA032119-Ecuador-New-Economic-Plan-Explained).

            La verdad se encuentre entre estos dos extremos retóricos. Ni vamos a alcanzar el paraíso, ni vamos a descender al infierno.

            Debemos comenzar reconociendo que se trata de un programa de ajuste económico, tras una década de despilfarro, corrupción, excesivo gasto público y elevado endeudamiento.

            Según el economista Eduardo Valencia, durante la década de gobierno de Rafael Correa y Alianza PAIS, el Estado recibió ingresos por encima de los 300.000 millones de dólares.  Adicionalmente, la deuda pública (interna y externa), que había descendido a 17.5 % del PIB en 2012, casi se triplicó a 45.4 % del PIB en 2017 (superando los límites legales, aunque el gobierno de Correa ni siquiera se molestó en pedir a la Asamblea autorización para exceder dicho limite).  Los créditos contratados, incluyendo créditos de anticipo de venta petrolera a China (ilegales e inconstitucionales) y la emisión de bonos, tenían elevadas tasas de interés, y plazos relativamente cortos.

            Pese a esta abundancia de recursos, el déficit fiscal aumentó significativamente en los últimos años del gobierno de Correa, alcanzando 8.2 % del PIB en 2016. El déficit primario no-petrolero se redujo a 5.3 % del PIB en 2018, gracias en parte a la amnistía de los intereses y multas de deudas tributarias, que generó ingresos por 1 % del PIB.

            Esta situación, de alto endeudamiento, a altas tasas de interés, con elevados déficits fiscales, y reducidas reservas internacionales, fue la supuesta “mesa servida” que heredó Lenin Moreno. El problema se agravó aún más cuando Moreno persistió en la política de endeudamiento y déficit, con la selección de Ministros ligados al régimen anterior (Carlos de la Torre y María Elsa Viteri), hasta que finalmente nombró al Ministro Richard Martínez en mayo 2018, quien comenzó a tratar de desfacer el entuerto.

            De manera que el programa económico del gobierno con el FMI es, principalmente, un programa de ajuste, tras 11 años de derroche.  Esto significa que, pese a que se lo presente como indoloro, necesariamente tendrá un efecto contractivo, al menos a corto plazo.

            Se trata de aumentar los ingresos del fisco, reducir el gasto público, mejorar el perfil de la deuda externa (con tasas más bajas y plazos más extensos), y adoptar ciertas reformas estructurales que busquen atraer la inversión y, por ende, generar empleo (principalmente en el sector privado).

            Ha llamado un poco la atención que se presente dicho programa de ajuste sin admitir que en el corto plazo tendrá efectos contractivos, y, evidentemente, al reducir el empleo en el sector público, podría aumentar el desempleo a corto plazo.  Y se lo presentó en medio de la campaña electoral para las autoridades seccionales, quizás aprovechando el hecho – curioso en si – que el movimiento Alianza PAIS no tenía candidatos a Alcalde en las principales ciudades del país (aunque, en la práctica, apoyaba a ciertos candidatos, como Paco Moncayo en Quito, Jimmy Jairala en Guayaquil o Pedro Palacios en Cuenca, de los cuales solo ganó Palacios).

Programa Económico 

            En qué consiste el programa económico, y cuáles serán sus probables efectos (a corto y largo plazo):

·         Reducir el empleo público. Esto era imprescindible, dado el aumento insostenible alcanzado en la década anterior. El gobierno buscará proteger sobre todo el empleo en los servicios sociales (educación, salud). A corto plazo, aumentará el desempleo; a largo plazo, al promover la sostenibilidad fiscal, permitirá un crecimiento más sostenido y mayor empleo en el sector privado.
·         Reducir los sueldos en el sector público: otra medida imprescindible; los sueldos en mandos medios del aparato del gobierno habían superado aquellos de países de la OCDE como España o Portugal; y actualmente en promedio los sueldos del sector público son más que el doble que el promedio del sector privado. Esto se hizo con el fin de promover el clientelismo político, aunque – mediante la extendida practica de cobrar “diezmos” – también alimentaba las cuentas de Alianza PAIS y sus partidos aliados (y posiblemente las cuentas personales de algunos altos funcionarios, como se ha denunciado en casos como el de la ex – vicepresidenta Vicuña).
·         Continuar con la reducción de los subsidios a los combustibles, una medida que ya se inició en las postrimerías del gobierno de Correa, y que en todo caso es muy necesaria en el contexto de enfrentar el cambio climático (en lugar de subsidios, se deberían establecer impuestos a las emisiones de gases de efecto invernadero). Se ofrece mantener subsidios focalizados, lo cual podría generar distorsiones, fugas y contrabando, por lo cual sería preferible aumentar el Bono de Desarrollo Humano para compensar cualquier reducción de dichos subsidios (recuérdese que dicho bono fue establecido originalmente en el gobierno de Mahuad para compensar por el alza del precio del gas de uso doméstico).
·         Una reforma del sistema tributario.  No se ha dado mayores detalles al respecto.  Se asume que se aumentará el Impuesto al Valor Agregado (IVA), un impuesto regresivo, lo cual sería un error y tendría efectos contractivos.  Sería preferible aumentar los impuestos directos y progresivos, tales como el impuesto a la renta, e impuestos sobre la propiedad; aunque el informe del FMI sugiere que habrá una tendencia de pasar de impuestos directos a indirectos, aunque se afirma, incongruentemente, que esto aumentará la equidad del sistema tributario (página 14, https://www.imf.org/en/Publications/CR/Issues/2019/03/20/Ecuador-Staff-Report-for-the-2019-Article-IV-Consultation-and-Request-for-an-Extended-46682).
·         Se reducirá o eliminará el “impuesto a la salida de divisas” cuando mejore la situación fiscal, lo cual llevó al Econ. Dávalos a afirmar que era una medida de “liberalización de la balanza de pagos” y que por ende podría derivar en la desdolarización.  Esto, en mi opinión, es un sinsentido.  La dolarización funcionó muy bien hasta el 2008, cuando Correa creó dicho impuesto.  Pese a su nombre, en realidad funciona como un desincentivo al INGRESO de divisas, dado que los potenciales inversionistas saben que tendrán que pagar este oneroso impuesto al repatriar sus utilidades o incluso importar ciertos bienes y servicios.
·         Establecer un mejor sistema para fijar prioridades en el gasto e inversión públicos, lo cual sin duda sería beneficioso (Correa eliminó mecanismos que existían previamente tanto para autorizar inversiones públicas como para contratar deuda pública).
·         Fortalecer la autonomía y la capacidad del Banco Central del Ecuador por ejercer una función de supervisión de la estabilidad financiera. Fue lamentable como se desinstitucionalizó y eliminó la autonomía de una entidad tan importante para la estabilidad financiera nacional.
·         Reforma del mercado laboral: al igual que el “impuesto a la salida de divisas” en realidad genera desincentivos para el ingreso de divisas, las regulaciones excesivas para el despido de trabajadores generan desincentivos para la contratación de empleados. Las normas legales y hasta constitucionales que se establecieron bajo el gobierno de Correa generaron una excesiva rigidez en el mercado laboral, que llevó, por ejemplo, a que muchos empleados domésticos perdieran el empleo. Aquí, no obstante, hay que tener también un justo equilibrio, entre la flexibilización extrema que deje en la desprotección a los trabajadores, y un sistema demasiado rígido que desincentive la contratación laboral. Medidas como extender el periodo de prueba, generar contratos más flexibles para el primer empleo y permitir la contratación a tiempo parcial, podrían fomentar la generación de empleo.
·         Se mencionan mejoras en el sistema de pensiones de personas de la tercera edad de bajos ingresos que no hayan contribuido al IESS, así como programas para apoyar a los discapacitados.  Se menciona un aumento de los beneficios nominales del Bono de Desarrollo Humano, y medidas para mejorar la focalización de los programas sociales.  El informe es muy escueto en cuanto a presentar las cifras del IESS, que, de lo que se sabe, son calamitosas.
·         Se proponen esfuerzos para aumentar la transparencia y combatir la corrupción.  Esto es urgente, en el contexto de que se estima que durante la década de Correa se habría perdido 40 mil millones a la corrupción, y otros 30 mil millones en despilfarro e ineficiencia del gasto (https://www.lahora.com.ec/noticia/1102190758/70-mil-millones-en-perdidas-por-corrupcion-en-gasto-publico-durante-el-correismo-). En otras palabras, el mal uso de los recursos públicos habría afectado a más del 20 % de los ingresos fiscales en dicha década. Es como que nos hubiésemos vuelto inmunes a estas cifras escandalosas, cuando un articulo de El Universo sobre los mas grandes casos de corrupción en los gobiernos entre 1979 y 2002 indicaban que estos fluctuaban entre $800.000 y $14 millones en cada gobierno – ¡ahora tenemos que la corrupción se habría multiplicado por 2,857 veces!  Es por eso por lo que ahora tenemos que ajustar – ¡la deuda pública de 50 mil millones ni siquiera alcanza para cubrir dichas pérdidas!  Las políticas propuestas incluyen aumentar la transparencia fiscal y las practicas de adquisiciones, incluyendo en el sector petrolero y la inversión en infraestructura pública; adoptar estándares internacionales para reportar la deuda pública; preparar legislación para prevenir y penalizar la corrupción; publicar los estados financieros del Banco Central y de las empresas petroleras públicas: y fortalecer el marco para evitar el lavado de dinero. También se buscará participar en la Iniciativa de Transparencia de las Industrias Extractivas (EITI por su sigla en inglés). Todas medidas muy necesarias, y a las cuales espero no se opongan el economista Dávalos y sus “economistas heterodoxos”.
·         Ya se ha avanzado en autorizar la publicación de los informes del Articulo IV del FMI del 2016 y 2019, práctica de transparencia que únicamente se había alcanzado en 2006 cuando era Ministro Diego Borja (y yo era el representante del Ecuador ante el Directorio del FMI).
·         Promover asociaciones público-privadas, y concesiones al sector privado, lo cual podría fomentar un aumento de la productividad, permitir la inversión en infraestructura sin requerir recursos públicos, y reducir costos.

Con estas medidas, se espera reducir el déficit primario no-petrolero en 5 puntos del PIB (alcanzando el equilibrio fiscal), y con ello comenzar a reducir la deuda pública, volviendo a estar por debajo del límite legal del 40 % del PIB en el 2023.
Dado que el salario mínimo ha aumentado muy por encima de los niveles de productividad, se espera que, con tasas de aumento nominal de los salarios moderadas, y tasas de inflación igualmente moderadas, se pueda reducir la sobrevaluación del tipo de cambio efectivo real, que ha vuelto al Ecuador poco competitivo.

Posibles riesgos

Entre los riesgos, se mencionan:
·         la posibilidad de que el precio del petróleo baje y se mantenga bajo (aunque en las ultimas semanas mas bien ha subido, dada la inestabilidad en Libia, la caída de la producción en Venezuela, y la imposición de sanciones a Irán por parte de Estados Unidos).
·         Un aumento del tipo de cambio del dólar de EE. UU. frente a otras monedas, lo cual aumentaría la sobrevaluación del tipo de cambio efectivo real, disminuirá la competitividad y afectaría la balanza de pagos.
·         Oposición política y social a las reformas fiscales, la reducción de los subsidios a los combustibles, la reducción de la nomina de los empleados públicos y las reformas laborales.

Todo ello derivaría en la necesidad de un mayor ajuste, con la posibilidad de una mayor reducción del empleo público, aumento de impuestos y contracción económica.
El programa del FMI contempla un crédito de Servicio Ampliado de tres anos por el equivalente a $4.209 millones, mediante desembolsos trimestrales sujetos a la revisión del desempeño por parte del Directorio del FMI. El programa con el FMI también permitiría la concesión de prestamos de reforma de políticas por parte del Banco Mundial y el BID, así como créditos adicionales por parte de estas instituciones, la CAF, el FLAR, el Banco Europeo de Inversiones (BEI) y la Agencia Francesa de Desarrollo (AFD), para un total previsto de $10.2 mil millones en el periodo 2019-21.

Proyecciones económicas 

Las proyecciones del FMI no son demasiado alentadoras, y desmienten la noción de que estaremos alcanzando la prosperidad pronto:

       ·         Se prevé que el PIB se contraerá en 0.5 % en 2019, y seguirá cayendo en términos per cápita hasta el 2020, para luego recuperar un crecimiento moderado a partir del 2022.
       ·         La tasa de desempleo, que habría bajado a 3.7 % en 2018, subiría a 4.8 % en 2021, para luego comenzar a bajar nuevamente. No obstante, la tasa de 4.8 % es menor a la que se había alcanzado en 2016, bajo Correa (5.2 %)
       ·         El déficit primario no petrolero (pero incluyendo los subsidios a los combustibles) bajaría de – 5.3 % en 2018 a -0.3 % en 2021 y 2022.
       ·         La deuda publica total llegaría a un máximo de 49.2 % del PIB en 2019, pero bajaría a 36.6 % del PIB en el 2023.  En términos nominales, la deuda publica alcanzara un máximo de $52.293 millones en 2019 a $43.383 millones en 2023.
       ·         La cuenta corriente de la balanza de pagos pasaría de un déficit de -0.7 % en 2018, a superávits a partir del 2019, alcanzando un superávit de 1.7 % del PIB en el 2023.
·         Se espera que la inversión extranjera directa aumente de $618 millones en 2017 a $1.656 millones en el 2023.
       ·         La inversión pública bajaría sustancialmente, de 14.8 % del PIB en 2014, a 6.4 % en 2021.  No obstante, la inversión privada, que había caído a apenas 13.6 % del PIB en 2014 (menos que la inversión pública), se estima alcanzará el 20.1 % en 2021, con lo cual la inversión total se mantendrá en un rango de 25-27 % del PIB entre 2019 y 2023. 
       ·         El PIB per cápita, que había alcanzado $6.347 en 2014, pero bajó a $6.046 en 2016, subirá gradualmente de $6.155 en 2019 a $6.490 en 2023.

En su carta, el Director por Brasil y Ecuador, Alexandre Tombini, y el Asesor Senior por el Ecuador, Francisco Rivadeneira, indican que “Consideran que las proyecciones del PIB a corto y mediano plazo del personal [del FMI] son muy conservadoras. Están de acuerdo en que su esfuerzo de consolidación fiscal puede ser contractivo, pero este impacto será compensado por la mejora general de la confianza empresarial y de los consumidores, mejores expectativas sobre la evolución económica futura, reducción de los costos de financiamiento público y privado, y aumento de la liquidez y el crédito bancario derivados de la eliminación de la brecha de financiamiento externo para los próximos tres años”.
En definitiva, la senda del crecimiento sostenido se puede recuperar si se eliminan los desincentivos para la inversión privada en el Ecuador, lo cual requiere reformas constitucionales, legales y regulatorias.
El Índice de Competitividad Global del Foro Económico Mundial (WEF) indica que la posición relativa del Ecuador se encuentra por detrás de las 6 principales economías de América Latina, y detrás del 70 % de los 138 países cubiertos por dicho índice.  En cuando al Índice de Hacer Negocios (Doing Business) del Banco Mundial, el Ecuador se encuentra por detrás del 60 % de los 190 países cubiertos por el índice.  Las principales debilidades del Ecuador son: la dificultad en crear una nueva empresa, y en resolver bancarrotas.  De igual manera, la disponibilidad de crédito para empresas es menor a la de los 6 principales países de ALC.
Además de los tratados comerciales recientes con la Unión Europea y la Asociación Europea de Libre Comercio (EFTA), existen negociaciones en curso para sumarse a la Alianza del Pacifico y continuar la negociación de un TLC con los Estados Unidos, así como para unirse a la OCDE. Todo ello podría favorecer la productividad y competitividad.

Al mejorar la posición externa del Ecuador, reducir la deuda externa, aumentar las reservas, y mejorar la gestión del Banco Central, la dolarización de la economía se fortalecerá, sin duda. Pero al mantener un ingreso per cápita esencialmente estancado hasta el 2023, tampoco se alcanzará una gran prosperidad a corto o mediano plazo.  Se reestablecerán los equilibrios económicos, se mejorará la sostenibilidad de la deuda pública, y se sentarán algunas bases que permitan a largo plazo un crecimiento sostenido del ingreso y el empleo.

(*) Economista de la PUCE, posgrados de la Universidad de Oregón y la Universidad de Texas en Austin. Fue funcionario del Banco Interamericano de Desarrollo (BID) de 1997 a 2013, y representante del Ecuador en el Directorio del FMI en 2006. Estas son mis opiniones personales, que no reflejan las de institución alguna.

Una versión editada de este articulo fue publicada el 17 de abril por la Revista Gestión:


La década perdida se inicio en 2014, bajo Correa; pero seguirá al menos hasta el 2022.